Vitus Ashaba: record nazionali dell’Uganda alle Olimpiadi e la corsa con Kipchoge Keino e Jim Ryun

Alla fine di agosto del 1972, il campione di mezzofondo e cacciatore di ostacoli dell’Uganda Vitus Ashaba di 29 anni, volò a Monaco con il raccolto di atleti e pugili ugandesi per rappresentare la nazione alle Olimpiadi in Germania. Registrati per competere sia nei 1500 metri che nei 3000 siepi sono stati anche il leggendario keniota Hezekiah Kipchoge Keino e l’allora sconosciuta leggenda tanzaniana Filbert Bayi Sanka. Uno dei duelli olimpici più attesi dei 1500 metri sarebbe quello tra “Kip” Keino e il più grande liceo americano e mezzofondista nazionale James “Jim” Ryun che ha detenuto il detentore del record mondiale.

Quattro anni prima alle Olimpiadi di Città del Messico in alta quota e con il caldo, un Keino un po’ malaticcio e stanco ma non intimidito, contro il parere del medico aveva perseverato e usato tattiche di squadra con il compagno di allenamento Benjamin Wabura Jipcho per stancare inizialmente i compagni concorrenti e poi finalmente scappa per vincere l’oro dei 1500 metri a tempo record olimpico (3:34.91). Era troppo tardi per l’eventuale medaglia d’argento Ryun (3:37.89) per recuperare, e al traguardo è rimasto indietro di 20 metri dietro Keino.

Recentemente è stata celebrata una pietra miliare del 50° anniversario, come Jim Ryun ha riflettuto sul record nazionale di 3:58.3 delle scuole superiori nel miglio che ha stabilito il 15 maggio 1965, al Kansas State High School Meet presso il Cessna Stadium della Wichita State University. Era anche un nuovo record nello stato del Kansas. Inoltre, il 3:58.3 è ancora il record in una corsa sul miglio che includeva solo studenti delle scuole superiori. In precedenza, nel 1964, Ryun, da giovane, ancora alla East High School, era diventato il primo studente di scuola superiore nazionale a rompere la barriera dei 4 minuti – 3:59. E ancora di più, a San Diego agli American Open Championships all’inizio di giugno 1965, Ryun, 18 anni, ancora al liceo, stabilì un nuovo record americano (3:55.3) mentre sconvolse il mondo tenendo a bada la leggenda neozelandese e il triplo Peter Snell, medaglia d’oro olimpica. Come record nazionale delle scuole superiori, il 3:55.3 sarebbe rimasto in piedi per quasi quattro decenni fino al 3:53.43 del virginiano Alan Webb il 27 maggio 2001 all’Oregon Prefontaine Classic di Eugene. Ryun ha iniziato a prendere sul serio l’atletica leggera solo un paio d’anni prima di iniziare a stabilire i numerosi record di mezzofondo che includevano i record mondiali stabiliti nel 1967 nei 1500 m (3:33.1; Compton-Los Angeles) e nel miglio (3:51: 1; Bakersfield, CA). Ryun da giovane era stato rifiutato dalle squadre di basket, baseball e persino atletica giovanile. Ma il devoto Ryun aveva la fede nella chiesa e in Dio, e pregava umilmente per la fruizione nella vita. Le spalle di Jim Ryun erano larghe e ossute, le sue ginocchia erano lunghe e ossute, il tutto su un telaio allampanato di 6’2″ da 165 libbre. Forse il suo più grande svantaggio era la sua vulnerabilità agli attacchi di malattia e lesioni fisiche. Alle Olimpiadi del 1968 quando 21 anni- il vecchio Ryun ha perso contro il 28enne Kip Keino, aveva recentemente sofferto di un lieve attacco di mononucleosi che aveva posto un punto interrogativo sul fatto che avrebbe gareggiato a Città del Messico.

Il relativamente magro ugandese Vitus Ashaba (5’8″, 130Ib) è stato messo a correre i 3000 metri siepi delle Olimpiadi in Heat One delle quattro batterie preliminari del primo round il 1 settembre 1972. Questo primo round includeva anche entrambi gli africani 32 anni- il vecchio Kip Keino e il 19enne Filbert Bayi che avrebbero gareggiato anche nei 1500. Il finlandese Tapio Kantanen, 23 anni, ha vinto (8:24.8) in un nuovo record olimpico. Keino è arrivato secondo (8:27.6), insieme a 24 Takaharu Koyama, giapponese di un anno (8:29.8), si è qualificato anche per il turno successivo che sarebbero state le finali, ma anche se Bayi che è arrivato nono (8:41.4) e Ashaba che è arrivato decimo (8:45.0) non sarebbero andati avanti alle finali, entrambe le volte sono state record nazionali di Tanzania e Uganda. E l’8:45.0 sarebbe stato per sempre il record personale di Ashaba. Sarebbe ulteriormente intrigante che nella quarta manche dello stesso giorno, il keniano Amos Biwott, che aveva vinto l’oro olimpico quattro anni prima a Città del Messico, avrebbe vinto e ridotto il record olimpico a 8:23.73 all’interno di un cou molte ore. Il 7 settembre, Kipchoge Keino, correndo in un evento in cui aveva gareggiato raramente, avrebbe sorprendentemente vinto l’oro olimpico nella corsa a ostacoli con un nuovo record olimpico (8:23.64). Questo è stato il suo secondo oro olimpico simultaneo con record olimpici! Inizialmente Kipchoge aveva pianificato di gareggiare sia nei 1500 che nei 5000 m, ma il programma olimpico del 1972 l’avrebbe reso molto difficile. Inoltre, Julio Faustino Quevedo Elias, guatemalteco, solo 32 anni, con solo un paio di mesi più grande di Keino, era più grande di lui tra i concorrenti maschili di corsa a ostacoli delle Olimpiadi di Monaco. Filbert Bayi Sanka, che avrebbe battuto Keino nei 1500 m agli All-Africa Games tenutisi a Lagos nel gennaio 1973, era il più giovane tra i siepi olimpici del 1972. Secondo in finale è stato il leggendario keniota Ben Jipcho (8:24.62), e la medaglia di bronzo è stata Finn Tapio Kantanen (8:24.66).

Ashaba sperava in risultati migliori nei 1500 m. Qui, ci sarebbe un primo turno di batterie l’8 settembre, i qualificati passerebbero alle due semifinali del 9 settembre; e le finali sarebbero il 10 settembre. Il primo round consisteva in sette batterie in cui i primi classificati di ogni batteria, insieme ai successivi due più veloci in assoluto, sarebbero passati alle semifinali. Ashaba è stata inserita nella Heat Four che includeva Keino e Ryun. Questa risulterebbe essere la batteria più veloce tra i turni preliminari. La gara è iniziata e, come al solito, Ryun ha aspettato il suo momento per aspettare uno sfogo verso la fine della gara. Ma non doveva essere. Circa un giro prima della fine della gara, accadde un incidente tra Ashaba, Ryun e il ghanese William “Billy” Fordjour che correvano nelle immediate vicinanze (Associated Press 1972). La guarigione di Ashaba è stata interrotta da Ryun che ha finito per scontrarsi e cadere con il ghanese. Ashaba è scappato, anche se ha rallentato. Non è chiaro chi abbia causato l’incidente, ma sembra sia stata una collisione accidentale tra corridori molto vicini. Molti incolpano Ryun per l’incidente. Ryun ha incolpato Ashaba. Era troppo tardi per Ryun per recuperare il ritardo in una gara così breve. Keino ha vinto (3:39.97), e insieme al neozelandese Rod Dixon (3:40.03), lo svedese Gunnar Ekman (3:40.40), Klaus-Peter Justus della Germania dell’Est (3:40.44) e lo svedese Gianni Del Buono (3:40.78) sono state le semifinaliste di Heat Four. Ashaba era 8°, ma è comunque riuscito a stabilire il suo record personale e il nuovo record nazionale dell’Uganda: 3:45.2. Ryun è arrivato 9° (3:51.5) e Fordjour ultimo (4:08:2). Keino ha consolato la sua nemesi. Ryun ha incolpato Ashaba per l’incidente e ha fatto appello per la reintegrazione. Il suo appello non ha avuto successo e ciò ha posto fine alla corsa di Ryun alle Olimpiadi. Quanto a Vitus Ashaba, il mondo sportivo internazionale lo ricorderebbe soprattutto per l’incidente con Jim Ryun.

Keino sarebbe passato alla semifinale che prevedeva tre manche il 9 settembre. Ha vinto nella seconda manche. Heat One era stato vinto dal connazionale Mike Boit. Il 10 settembre, in finale, Keino è stato superato e messo in ombra verso la fine della gara dal finlandese Pekka Vasala che ha vinto l’oro (3:36.33). Il deluso Keino è arrivato secondo (3:36.81), Rod Dixon ha vinto il bronzo (3:37.46) e il leggendario Michael Kipsubut “Mike” Boit, 23 anni, che aveva vinto il bronzo olimpico negli 800 metri il 2 settembre era quarto (3:38.41) .

Non si è saputo molto di Vitus Ashaba dopo le Olimpiadi del 1972. Morì nel 1985, poco più che quarantenne, e gli sopravvissero la vedova Joy Namata e cinque figli: Dorothy Nshemereirwe, Gerald Mugume, Julius Barinjura, Humphrey Tumushabe e Chris Tunanukye . Ashaba è stato sepolto nella sua casa ancestrale nel villaggio di Kyegwisha nel distretto di Ibanda, in Uganda.

Lavori citati

Associated Press. “L’incidente porta a termine l’offerta di Ryun”, in “Spokane Daily Chronicle” (8 settembre 1972).

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