Judith Ayaa: la progressiva rottura del record africano dei 400 metri

Judith Ayaa è stata la velocista femminile dominante ai Campionati di atletica leggera dell’Africa orientale e centrale dal 1968 al 1972. Nello stesso arco di tempo, non è stata solo la 4 volte campionessa dei 400 metri, ma ha anche gareggiato e vinto spesso nei 100 e 200m, così come quando faceva parte delle staffette dell’Uganda. La vittoria di Ayaa nei 400 metri ai campionati ECA di Dar-es-Salaam è stato un nuovo record in Africa: 53,6. In virtù di questo miglior tempo personale nel 1969, Ayaa è stata classificata nel 1969 tra le prime 10 velociste femminili dei 400 metri al mondo.

Poiché c’era un numero relativamente basso di donne che gareggiavano nei 400 metri ai Giochi del Commonwealth del 1970 a Edimburgo, si sarebbero svolte solo una semifinale e una finale. Il 22 luglio 1970 si schierò nella seconda delle due semifinali. Ha vinto in un tempo davvero sorprendente – 52,86 – un nuovo record in Africa. Il tempo l’ha classificata come l’undicesima migliore al mondo nel 1970.

La finale si è svolta il 23. Ma essendo stata la più veloce tra le semifinaliste, Ayaa forse aveva corso troppo veloce. Forse avrebbe dovuto correre con passo rilassato, abbastanza veloce da essere tra i primi quattro di una delle semifinali che avrebbero assicurato la qualificazione alle finali. In questa seconda manche di semifinale, l’australiana Sandra Brown è arrivata seconda con un secondo dietro ad Ayaa. La prima manche di semifinale in cui Marilyn Fay Neufville della Giamaica ha vinto in 53.05, è stata apparentemente una di più tatto e relax.

In finale, il 17enne Neufville, snello e relativamente basso, ha vinto con 51.02: un nuovo record mondiale. Ha vinto con un sorprendente vantaggio di oltre due secondi sulla medaglia d’argento Sandra Brown dell’Australia (53,66). Neufville ha così ridotto di quasi un secondo il record mondiale di 51,7 stabilito nel 1969 dalle francesi Colette Besson e Nicole Duclos. Judith Ayaa, superata dopo aver rallentato verso la fine della gara, probabilmente per la stanchezza dovuta allo sforzo non necessario in semifinale, è stata terza (53,77) a ridosso di Sandra Brown e ha vinto il bronzo. La fatica le era probabilmente costata almeno la medaglia d’argento; ma il bronzo del Commonwealth sarebbe uno dei possedimenti internazionali più amati da Ayaa! È stata la prima medaglia dei Giochi del Commonwealth dell’Uganda vinta da una donna!

Nel 1970 ai Campionati dell’Africa centro-orientale tenuti a Nairobi, Ayaa vinse nei 400 metri in 54.0. Questo era in aggiunta alla sua vittoria sui 100 metri.

Ayaa ha gareggiato all’incontro di atletica leggera tra Stati Uniti e Africa, tenutosi a metà luglio 1971 presso la Duke University di Durham, NC. Il suo tempismo di vincita della medaglia d’oro è stato di 54,69.

Sempre nel 1971, ai Campionati ECA di Lusaka, Ayaa vinse nei 400 metri (54,7); e faceva parte delle squadre vincitrici della medaglia d’oro dell’Uganda in entrambe le staffette sprint.

Ayaa ha gareggiato a un incontro pre-olimpico di due giorni (“Hanns-Braun Memorial International Pre-Olympic Invitational”) a metà agosto 1972 a Monaco, una preparazione per le prossime Olimpiadi nella stessa città della Germania occidentale.

Ayaa, 20 anni, ha partecipato tra le 3 batterie dei 400 metri femminili. I primi classificati in assoluto sarebbero indicati. Complessivamente il tempo di Ayaa è stato il secondo migliore, 52,68, un nuovo record in Africa. Più tardi, all’inizio di settembre 1972, a Monaco alle Olimpiadi, Ayaa è stata nuovamente cronometrata in 52,68 secondi quando è arrivata terza nei quarti di finale ed è passata alle semifinali. Ha così eguagliato il suo record personale e africano. Ayaa sarebbe stata eliminata dall’avanzare alle finali olimpiche quando è arrivata 7a (52,91) in una semifinale.

All’incontro pre-olimpico di Monaco, il secondo giorno dell’incontro, Ayaa ha anche gareggiato nei 200 metri ed è arrivata quinta. I risultati furono (AP 1972: 66):

1. Marina Sidorova (Unione Sovietica), 23.78; 2. Karollne Kaefer (Austria), 23.99; 3. Vilma Charlton (Giamaica), 24.04; 4. Una Morris (Giamaica), 24.11; 5. Judith Ayaa (Uganda), 24.12.

Judith Ayaa sarebbe scomparsa dalle luci della ribalta della competizione internazionale dopo il 1973. Il presidente Idi Amin Dada le ha consegnato la bandiera dell’Uganda in qualità di capitano della squadra nazionale che era diretta a Lagos per i Giochi dell’Africa nel gennaio 1973. Era dovrebbe vincere nei 400 m. Ma forse a causa di infortuni, malattia o allenamento inadeguato, non ha gareggiato in nessuno degli sprint individuali a Lagos. Ma forse ha gareggiato nella staffetta 4x400m femminile in cui l’Uganda ha vinto l’oro.

Ci si aspettava molto di più da questa giovane atleta africana d’élite, una delle poche donne africane a raggiungere un tale apice durante quel periodo dell’alba delle atlete di potenza femminile. Ci sarebbero voluti tre decenni prima che il record nazionale dell’Uganda di Ayaa nei 400 metri fosse battuto. Dopo più di quattro decenni, l’attuale record dell’Uganda (52,48; sebbene sia 52,2 nel 1996 da Grace Birungi, secondo alcuni resoconti) di Justine Bayigga, stabilito nel 2008, è solo 0,2 secondi inferiore al record nazionale e africano stabilito da Judith Ayaa nel 1972.

Lavori citati

AP (17 agosto 1972). “Secondo giorno della festa dello sport”, in “San Bernardino County Sun”, pagina 66.

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