Judith Ayaa e le prestazioni atletiche: Africa, Giochi del Commonwealth, Olimpiadi e Pan Africa-USA Meet

Judith Ayaa è nata il 15 luglio 1952 nella sottocontea di Koch Goma nel distretto di Nwoya in Uganda. In un’epoca in cui la partecipazione delle donne africane all’atletica leggera era nelle sue fasi prevalentemente nascenti e amatoriali, la giovane Ayaa divenne un nome clamoroso tra le star dell’atletica leggera africana. Ayaa è diventata la prima donna ugandese a vincere una medaglia ai Giochi del Commonwealth. Le donne medagliate ai Giochi del Commonwealth dell’Uganda che hanno seguito le sue orme sono tre: Ruth Kyalisiima (Kyarisiima/ Kyalisima) a Brisbane nel 1982 dove ha vinto l’argento nei 400 metri a ostacoli (57,10), la medaglia d’oro Dorcus Inzikuru nei 3000 metri – la corsa a ostacoli a Melbourne nel 2006 con cui ha stabilito un record ai Giochi (9:19.51) e la medaglia di bronzo Winnie Nanyondo che è stata terza negli 800 m (2:01.38) a Glasgow nel 2012.

La carriera di Judith Ayaa in pista sarebbe stata di breve durata, anche se di notevole appagamento.

Il record di Judith Ayaa nei campionati di atletica leggera dell’Africa orientale e centrale è sorprendente. Nel 1968 (Dar-es-Salaam), Ayaa vinse l’oro nei 100 metri sprint, finendo in 11,5. L’anno successivo, a metà agosto 1969, Ayaa cementò e confermò la sua formidabilità negli stessi campionati (Kampala) vincendo nei 100 metri (11,8), nei 200 metri (25,0) e nei 400 metri (53,6). Jane Chikambwe, considerata una leggenda dell’atletica leggera in Zambia, ha vinto l’argento dietro ad Ayaa nei 100 e 200 metri. Qui a Kampala nel 1969, Ayaa faceva parte della staffetta dell’Uganda 4x100m che vinse in 49.5. Nello stesso anno, sulla base del suo miglior tempo personale di 53,6, Judith Ayaa è stata classificata tra le prime 10 corridori femminili dei 400 metri al mondo.

Nel 1970 agli stessi Campionati ECA (Nairobi), Judith Ayaa non è rimasta indietro. La giovane donna snella con il fisico “Mercedes-Benz” ha vinto ancora una volta nei 100 m (11,8), nei 200 m (24,1) e nei 400 m (54,0).

Fu ai Giochi del Commonwealth tenuti a Edimburgo in Scozia nel 1970 che Judith Ayaa si affermò come un’atleta femminile internazionale da non sottovalutare. A questi Giochi, Judith Ayaa ha gareggiato in particolare nei 100 metri e nei 400 metri. Il 17 luglio, Ayaa è stata inserita nella prima delle cinque batterie preliminari dei 100 metri. Si è comportato abbastanza bene, finendo al secondo posto, dietro a Jenny Lamy dell’Australia, in 11,92 secondi. Ma le semifinali, il giorno successivo, non furono altrettanto fruttuose per Ayaa. È stata inserita nella seconda delle due manche di semifinale, è stata battuta al sesto posto (11,93) ed eliminata dall’accesso alla finale. Le finali, nel corso della giornata, sono state vinte dall’australiana Raelene Boyle, seguita dalla leggendaria Alice Annum del Ghana e poi dall’australiana Marion Hoffman per la medaglia di bronzo.

C’erano molti meno concorrenti nei 400 metri, quindi ci sarebbero stati solo due round di competizione. Il 22 luglio, Ayaa è stata inserita nella seconda delle due manche del primo round. Ayaa ha vinto in un tempo relativamente sorprendente di 52,86 secondi, un nuovo record in Uganda e Africa. Il tempo finale di Ayaa l’ha classificata all’undicesimo posto nel mondo nel 1970. Alice Annum, che doveva competere nello stesso round, non ha iniziato.

Ayaa è passata alla finale che si sarebbe disputata il giorno successivo. Ma forse aveva corso troppo veloce invece di correre mentre era rilassata, ma abbastanza per essere tra le prime quattro di ogni round che si sarebbe qualificata automaticamente per le finali. Sandra Brown dell’Australia, è stata seconda, e un secondo dietro ad Ayaa. L’altra manche di semifinale in cui Marilyn Neufville ha vinto in 53.05, è stata di più relax e tatto.

Le finali del giorno successivo hanno visto la minuscola ma leggendaria 17enne giamaicana Marilyn Fay Neufville, che ha vinto con un record mondiale di 51.02. Neufville ha vinto con un incredibile vantaggio di oltre due secondi sulla medaglia d’argento Sandra Brown (53,66) dell’Australia; ha ridotto di quasi un secondo il precedente record mondiale di 51,7 stabilito (1969) da Colette Besson e Nicole Duclos, entrambe francesi. Judith Ayaa, superata dopo aver rallentato verso la fine della gara, probabilmente a causa dell’affaticamento dovuto al suo inutile sforzo in semifinale, è arrivata terza (53,77) al fotofinish dietro a Sandra Brown e ha conquistato la medaglia di bronzo. La fatica le era probabilmente costata almeno la medaglia d’argento; ma il bronzo del Commonwealth sarebbe uno dei possedimenti internazionali più acclamati di Ayaa!

La superba carriera di Marilyn Neufville sarebbe stata di breve durata a causa di lesioni fisiche e interventi chirurgici irrilevanti. Ai Giochi del Commonwealth del 1974 tenutisi a Christchurch in Nuova Zelanda Neufville era 6° nella finale dei 400 metri. E alle Olimpiadi del 1976 tenutesi a Montreal in Canada, ha partecipato al primo round dei 400 metri e si è qualificata per il round successivo, ma non è passata al round successivo a causa di infortuni.

Il prossimo grande evento per Ayaa sarebbe stato dal 16 al 17 luglio 1971 al Wallace Wade Stadium della Duke University di Durham, nella Carolina del Nord. Era l’incontro tra Stati Uniti e Africa e il resto del mondo (a volte indicato come l’incontro di atletica leggera tra Stati Uniti e Africa panafricana). L’evento che ha attirato una folla ad alta capacità di un totale di 52000 spettatori è stato quello di una squadra africana unificata insieme ad altre nazioni (quattordici nazioni in tutto) contro la squadra statunitense. Forse l’attrazione principale era Kipchoge Keino, medaglia d’oro olimpica nei 1500 metri, venerato e famoso per la sua rivalità su pista con la leggenda americana del mezzofondo e detentore del record mondiale di 1500 metri (3:33.1) Jim Ryun. Qui alla Duke, Keino intendeva battere questo record mondiale.

Altri corridori acclamati a livello internazionale nella competizione includevano il keniota Amos Biwott (campione olimpico di siepi) e la leggenda tunisina delle lunghe distanze Mohammed Gammoudi. Anche l’ostacolista ugandese John Akii-Bua dell’Uganda, poco conosciuto a livello internazionale, era lì per competere.

Judith Ayaa ha vinto la medaglia d’oro a questi Giochi USA-Pan Africa in 54.69. Secondo è stato Gwendolyn Norman (USA) di Sports International in 55.42, terzo è stato Jarvis Scott (USA) di Los Angeles Mercurettes in 56.0 e quarto è stato Titi Adeleke (Nigeria) in 59.52. John Akii-Bua vinse negli ostacoli intermedi, stabilendo un record in Africa (49,0) che sarebbe stato il miglior tempo del mondo per il 1971. Il “poliziotto volante” Akii dalla navigazione regolare divenne famoso come contendente per le prossime Olimpiadi nel 1972 a Monaco di Baviera. Allo stesso tempo, Ayaa ha ottenuto consensi internazionali anche se non al livello di Akii. Kip Keino non è riuscito a battere il record del mondo nei 1500 m, ma ha guidato chiaramente e ha concluso con un ottimo 3:34.7.

John Myers trasmette i commenti di Akii-Bua, qui a volte indicato come “John Akii-Buba” (1971: 6A): “I corridori erano bravi… La pista è veloce. Non era scomoda”.

Altri concorrenti degni di nota all’incontro di atletica leggera includevano gli americani Rodney Milburn e Ron Draper (ostacoli alti), i kenioti Robert Ouko (800 m) e Benjamin Jipcho (corsa a ostacoli); Steve Prefontaine (USA) e Miruts Yifter (Etiopia) nei 5000 m, e John Smith (USA) nei 400 m.

Sempre nel 1971, ai Campionati dell’Africa orientale e centrale svoltisi a Lusaka in Zambia, Ayaa è stata la vincitrice nei 400m (54,7). Ha anche fatto parte delle squadre vincitrici della medaglia d’oro dell’Uganda nelle staffette: 4x100m (48.7) e 4x400m (3:50.5).

La prossima grande sfida per Ayaa, i Giochi Olimpici del 1972 tenuti a Monaco di Baviera in Germania, si sarebbe rivelata interessante. Al primo turno, Ayaa in corsia due è arrivata quarta (52,85) qualificandosi così per i quarti di finale. Nei quarti di finale, Judith Ayaa è stata sorteggiata nella corsia 7 nelle sue due manche su quattro. I primi quattro classificati di ogni batteria passeranno alla semifinale. Ayaa è arrivata comodamente terza e ha stabilito un record in Uganda e Africa di 52,68. Il record dell’Uganda, il record personale di Ayaa, sarebbe durato più di tre decenni. Da notare, in questi quarti di finale, Ayaa ha battuto la 26enne francese Colette Besson, la piccola vincitrice a sorpresa nello stesso evento alle precedenti Olimpiadi (1968) di Città del Messico. Besson era in corsia 3 e il suo 5° posto l’ha squalificata dall’avanzare al round successivo.

Ayaa è passata alle semifinali delle Olimpiadi. Era nella corsia 2 e ha terminato in 52,91 secondi, un 7 ° posto. Ayaa aveva fatto una prestazione piuttosto lodevole, ma la competizione internazionale era formidabile e Ayaa è stata eliminata in quella che sarebbe stata la sua prima e ultima competizione olimpica. L’ottavo concorrente, Christel Frese della Germania Ovest, è caduto durante la gara e non è finito.

Nel 1972, Ayaa divenne 4 volte medaglia d’oro nei 400 metri ai Campionati dell’Africa orientale e centrale. Questa volta, a Dar-es-Salaam, il tempo di vittoria di Ayaa è stato di 55,7. Ha fatto parte della squadra dell’Uganda che ha vinto la medaglia d’oro nella 4x100m (48,7).

Dopo il 1972, il record di prestazioni di Ayaa sarebbe diventato poco brillante. Si è sposata e ha iniziato ad avere figli in stretta successione e ha trascurato gli sport. Il tumultuoso regime di Amin ha peggiorato la situazione. Gli atleti sono stati ricompensati finanziariamente per le loro fatiche e infortuni molto meno di quanto lo siano stati negli ultimi decenni. La scomparsa di Ayaa è stata tutt’altro che affascinante; è stato scoraggiante. Ad un certo punto più tardi nella sua vita, mentre si prendeva cura dei suoi due bambini piccoli, Ayaa ha lottato e talvolta pregato per le strade di Kampala. Avrebbe frantumato pietre per vivere. Akii-Bua, anche lui compagno di squadra nazionale con Ayaa alle Olimpiadi del 1972, sarebbe stato determinante per attirare l’attenzione e intervenire nella difficile situazione di Ayaa. È stata individuata e un benefattore europeo ha aiutato con le spese. Sfortunatamente, nel 2002 Ayaa sarebbe morta giovane a 48 o 49 anni, al Mulago Hospital di Kampala. Ironia della sorte, Akii-Bua, che anche allora non stava bene, era morto all’incirca alla stessa età della morte di Ayaa, all’inizio del 1997 nello stesso ospedale.

Il regno di Ayaa sulla pista femminile è stato breve ma è superbo e duraturo. I trofei e le competizioni nazionali e regionali nell’Uganda settentrionale sono stati commemorati nel nome di Judith Ayaa.

Lavori citati

Myers, John. “Host Winning Score in Pan Africa Meet” in “Carolina Times” (24 luglio 1971).

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