John Akii-Bua: tentativo di battere il record mondiale di ostacoli in Africa e rinominare Stanley Road

John Akii-Bua dell’Uganda fu promosso dal dittatore Idi Amin Dada a Assistente ispettore delle forze di polizia e la strada principale di Kampala intitolata al famoso avventuriero-soldato-esploratore-giornalista gallese-americano Henry Morton Stanley fu ribattezzata dal dittatore in “Strada Akii-Bua”. Questo è stato solo pochi mesi dopo che Akii aveva ridotto il record mondiale dei 400 metri a ostacoli a 47,82 secondi alle Olimpiadi di Monaco all’inizio di settembre 1972. Tra le molte altre cose, Henry Stanley è famoso per aver esaltato l’Uganda come la “Perla dell’Africa”. In effetti, Henry Stanley molto spesso dichiarava o insinuava di essere stato il primo in assoluto ad attribuire il termine all’Uganda.

“… ‘Perla d’Africa’… Ho applicato quel… termine all’Uganda… Molti… viaggiatori… spiegano il termine adducendo la fertilità del suolo e la varietà dei suoi prodotti; ma la verità è che il termine illustra in modo appropriato il valore superiore dell’Uganda per la sua popolazione, l’intelligenza della sua gente, la sua posizione strategica per il commercio e per la diffusione del cristianesimo: tutto ciò la rende una colonia per eccellenza per un nazione commerciale e civilizzante come la nostra [England]” (Stanley 1895: 719-720).

Nel gennaio 1973, il 23enne Akii-Bua, ancora fresco di Monaco e ancora molto celebrato a livello nazionale, era ora in Nigeria di fronte a una folla entusiasta e ad alta capacità pronta ad assistere alla performance del primo africano in assoluto a vincere e affermarsi un record mondiale in un evento così tecnico ed estenuante. Tra i VIP che hanno partecipato all’evento in pista c’era il presidente della Nigeria, il generale Yakubu Gowon. I 400 metri a ostacoli che richiedono velocità, tempismo e salti sono ancora indicati come “l’assassino di uomini”.

L’11 gennaio a Lagos ai Second All-Africa Games, in una semifinale di 400 mh, un rilassato Akii si è preso il suo tempo e ha comunque vinto in 50.7. Era molto fiducioso che, nonostante l’assenza dei migliori concorrenti di livello mondiale che aveva affrontato alle Olimpiadi, avrebbe effettivamente battuto il suo record mondiale se gli avesse dato lo sforzo e la tecnica. Ha osservato: “Ho corso sei ostacoli con uno schema di 13 falcate e poi ho ridotto a 14-15 falcate negli ultimi 200 metri … a tutta velocità, avrei infranto il segno dei 48 secondi” (AAP-Reuters: 1973 ).

Akii-Bua avrebbe anche affermato di aver imparato così tanto sulla tecnica e sul tempismo perfetto degli ostacoli dal suo incoraggiante amico e asso degli ostacoli David (Dave) Hemery della Gran Bretagna, considerato uno dei migliori ostacolisti di sempre. Nel 1968 alle Olimpiadi di Città del Messico, Hemery stabilì un record mondiale (48,12) nelle finali dei 400 mh. Hemery ha concluso quasi un secondo davanti alla medaglia d’argento Gerhard Hennige della Germania Ovest. Hemery è stato terzo alle Olimpiadi di Monaco. A Lagos, Akii ha anche raccontato di essere stato colpito dalla malaria, sei mesi prima delle Olimpiadi di Monaco (AAP-Reuters: 1973).

La formazione delle finali per i 400 mh a Lagos includeva in particolare William (Bill) Koskei del Kenya che come immigrato aveva gareggiato per l’Uganda e in particolare aveva vinto una medaglia d’argento nell’evento ai Giochi del Commonwealth del 1970 tenutisi a Edimburgo. Akii era quarto allora. Ma nel 1971 a Durham, nella Carolina del Nord, in un incontro tra USA e Africa, Akii vincendo ha battuto Koskei e altri e ha stabilito un tempo di 49 secondi da leader mondiale. Fu allora che il mondo dell’atletica ha adocchiato l’ostacolista apparentemente rilassato e scorrevole Akii-Bua come uno dei principali contendenti per l’oro alle prossime Olimpiadi di Monaco. Koskei era anche considerato una speranza per la medaglia olimpica, ma a Monaco sarebbe arrivato quarto nella manche del primo turno e quindi sarebbe stato eliminato. Akii, invece, ha vinto in tutte e tre le manche, comprese le finali in cui ha stabilito un record mondiale.

A differenza delle Olimpiadi di Monaco in cui Akii è stato disegnato nelle svantaggiose corsie “strette” più interne, a Lagos nelle finali, è stato collocato in una corsia centrale, che è più facile da attraversare. La pistola è esplosa a Lagos e Akii è esploso velocemente. Sembrò rilassarsi leggermente e rallentare dopo l’ultima curva, poi improvvisamente prendere velocità. Giorni dopo, Akii avrebbe osservato di aver effettivamente rallentato, ma che quando ha guardato in tribuna gli esultanti e colorati dignitari in uniforme che includevano il presidente nigeriano Gowon, ha deciso di correre più veloce. Non doveva perché era molto più avanti del resto del campo. Akii-Bua ha vinto in 48,54 secondi. Sebbene Akii non avesse raggiunto il suo nobile obiettivo di cancellare il proprio record mondiale, il tempo sarebbe stato il migliore del mondo nei 400 mh nel 1973 e rimane tra i migliori mai percorsi sul suolo africano. A quasi due secondi di ritardo, William Koskei è secondo (50.22) al fotofinish con Silver Ayoo (50.25) dell’Uganda che ha vinto la medaglia di bronzo.

Complessivamente, l’Uganda è stata quarta ai Giochi dell’Africa a Lagos e quella performance in cui la nazione ha vinto molte medaglie (esclusivamente nell’atletica leggera e nella boxe) è ancora la migliore in assoluto dell’Uganda a questi Giochi. L’Uganda si è conclusa con 8 medaglie d’oro, 6 medaglie d’argento e 6 di bronzo, piazzando l’Uganda al quarto posto assoluto dietro rispettivamente a Egitto, Nigeria e Kenya.

Lavori citati

AAP-Reuters. “Tentativo di piani ugandesi all’ora mondiale”. Tempi di Canberra. 12 gennaio 1973.

Stanley, HM “Ferrovia dell’Uganda”. La Rassegna del Sabato di Politica, Letteratura, Scienza e Arte. vol. 79 (1895): 719-720.

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